Buddhists, Turks, and Trees: Some Notes on the Practice of Khalwa of the Early Khalwatīyya in Visual and Textual Sources

Publications: Contribution to journalArticlePeer Reviewed

Abstract

Buddhism, Turks and trees: notes on the practice of khalva among the early
Khalvatiyya
This chapter explores the spiritual practice of solitary devotions (khalva) as depicted in medieval and early modern visual and textual sources. The findings reflect the interaction with Buddhism during the Islamisation of Eastern Iranian culture. This is evidenced in the Islamic collective term khalvatiyân, or followers of khalva, which is also used to allude to a certain group of Buddhist monks (Persian bakhshî, pl. bakhshiyân, from Sanskrit bhiksu) who practiced rigorous ascetic exercises in seclusion from society. The same designation became an
identification marker of the Khalvatî (Turkish Halvetî, from Arabic khalva, ‘seclusion’, ‘retreat’) Sufi path. The close resemblance between the pictorial depictions of the Buddhist monks and the Islamic dervishes led to the adoption of the overall features of wandering Buddhist figures (often characterised by asceticism and religious mendicancy) to portray Islamic antinomian dervishes. In this context, it is of interest to note that several members of the early Khalvatiyya
were also known to have led a wandering life and had an antinomian air about them. Moreover, the ascetic withdrawal from society to the quiet of remote wilderness was of central importance in the order. In particular, the tree as the locus of the paradigmatic ascetic habitat (bayt alkhalva) was exemplified by the ‘founding’ pîr of the Khalvatî order, ʿUmar al-Khalvatî. This finds reflection throughout the Turko-Mongol and Turko-Iranian cultural milieu, in which certain trees were in themselves objects of worship. The time-honoured practice continued well into the Ottoman period, where it was not uncommon for Khalvatî and other dervishes to seek shelter at the foot of a venerable tree, especially for oneiromantic purposes. It became a prominent trope in fifteenth- and sixteenth-century Islamic visual sources, well before the oral narratives of later Khalvatî shaykhs were preserved in seventeenth-century Ottoman hagiographical texts. Significantly, in Sufi teachings, the tree is likened to the perfect human being (al-Insân al-Kâmil) as manifestation of the divine names and attributes.
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Bouddhisme, Turcs et arbres. Notes sur la pratique de la khalva chez les
Khalvatîs
Ce chapitre aborde la pratique spirituelle des dévotions solitaires (khalva) telle qu’elle est décrite dans les sources visuelles et textuelles médiévales et modernes. Les résultats reflètent une interaction avec le bouddhisme lors de l’islamisation de la culture iranienne orientale. Cela apparaît dans le terme islamique khalvatiyân, ou adeptes de khalva, qui est également utilisé pour qualifier un certain groupe de moines bouddhistes (persan bakhshî, pl. bakhshiyân, du sanskrit bhiksu) qui pratiquaient des exercices ascétiques rigoureux en s’isolantde la société. La même désignation est devenue un marqueur d’identification de la voie soufie khalvatî (turc Halveti, de l’arabe khalva, « isolement », « retraite »). La ressemblance étroite entre les représentations picturales des moines bouddhistes et les derviches musulmans a conduit à l’adoption des éléments caractéristiques de ces moines bouddhistes errants (l’ascèse et la mendicité) pour représenter les derviches antinomiens en islam. Dans ce contexte, il est intéressant de noter que plusieurs membres de la première Khalvatiyya étaient également connus pour avoir mené une vie errante et pour adopter une attitude antinomienne. De plus, l’abandon du monde en quête de la quiétude d’une nature sauvage à l’écart des hommes était d'une importance capitale pour la Khalvatiyya. En particulier, l’arbre, comme paradigme de l’habitat ascétique (bayt al-khalva), est adopté par le pîr « fondateur » de la Khalvatiyya, ʿUmar al-Khalvatî. Cela se reflète dans tout l’espace culturel turco-mongol et turco-iranien où certains arbres étaient l’objet d’un culte. Cette pratique ancestrale s’est poursuivie jusque sous les Ottomans où il n’était pas rare que des khalvatî et d’autres derviches se réfugient au pied d’un arbre vénérable, notamment à des fins oniromantiques. L’arbre est devenu un motif notable dans les sources visuelles islamiques des XVe et XVIe siècles, bien avant que la tradition orale concernant les shaykhs khalvatî ultérieurs ne soit mise par écrit par les hagiographes ottomans du XVIIe siècle. De manière significative, dans les enseignements soufis, l’arbre est assimilé à l’« homme parfait » (al-Insân al-kâmil) en tant que manifestation des noms et attributs divins.
Original languageEnglish
Pages (from-to)147
Number of pages174
JournalJournal of the history of Sufism / Journal d'histoire du Soufisme (JHS)
Volume8
Publication statusPublished - 2023

Austrian Fields of Science 2012

  • 603905 Islam
  • 603908 History of religion
  • 605002 Cultural history
  • 603221 Spiritual theology

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